Friday, December 6, 2013

New Delhi - India

--Há uma versão em português logo abaixo--

I've already been to many countries and seen so many different cultures during this journey, but the feeling I had before coming to India was that it would be like starting afresh, and it really was!

The unknown always brings with it certain concerns or things to be scared of. I can't say I was afraid to come to India, but I must say I was a bit concerned about what I would actually be facing here, something so different from everything I'd seen before.

Fortunately, I can say that it has surprised me in a positive way. I was already prepared to see the poverty, social injustices and dirtiness (and it is everywhere) but what I didn't expect was that Indian people would make me feel so welcome and at ease while cycling in their country and that I would be so amazed by their rich culture.

The flight from Cairo to Mumbai took 5 hours. At the airport in Mumbai I had a Facebook friend waiting for me, who hosted me for a few days. I normally meet people while on my journey, that add me to Facebook afterwards. This was the first time it happened the other way round and the first time I met a virtual friend.

This friend was an enthusiastic cyclist who had started following my adventure from the point in Italy when I met that South Korean guy who was also travelling the world by bike (whom he had also met in India). I contacted him and he was pleased to receive me.

What shocked me at the airport was the heat. I was expecting, if not a cold, at least a cooler India, but the cool season hadn't yet arrived, and with the high humidity of Mumbai I felt as if I was in Brazil. Outside the airport, before I had even finished reassembling my bike, my T-shirt was completely soaked with sweat.

Among other places I visited in Mumbai was the Taj Mahal Palace Hotel, scenario of the 2008 terrorist attacks that took the life of 166 people. Nowadays heavily protected.

Three days after arriving in Mumbai I started heading north, it would take 4 weeks and around 1.600 kms to reach the capital, New Delhi.

My main problem in India was adapting to the chaotic traffic, and what made things even worse was having to cycle on the left. In India, traffic drives on the left, as in Britain, and the cars have their steering wheel on the right.

But, of course, whenever I saw a local village driver entering the highway from the wrong direction, my first reaction was always that he was right and everyone else wrong, until I got used to it (and to the many bad drivers).

Something I never got used to and which drove me crazy during those weeks was how much they blow their horns. Drivers blow their horns at everyone and everything; it's like a self-defence gun. On the three-lane highway it’s more peaceful, but in the cities or when there is a bigger flow of trucks, your ears don’t get even 15 seconds of silence.

The National Highway 8 (NH8), which connects Mumbai to Delhi, was my living room for those past weeks. It was the place where every single day many people, very surprised and curious about my bicycle, drove alongside me asking questions or stopped for a picture. Indian people like foreigners very much and even more if you come with a crazy "bike-house". They are pleased to show their affection and sympathy. And, of course, there is nothing better than this warm contact when one travels alone.

I got used to seeing their surprised faces, while greeting me on the road or when I cycled through a city. Stopping the bike in front a shop or supermarket was always an event, with a lot of people surrounding my bike, wide-eyed. In other countries it would be two or three children; but not in India. Here the adults were the first ones to arrive. One day I entered a place to buy water (here it's recommended to drink only mineral water) and when I came out, 5 minutes later, I couldn't see my bike. It was completely hidden amongst a crowd of people. That day I counted 33 people around my bike, all men and boys.

The fact that I was from Brazil didn't matter much. Here the word "Brazil" doesn't have the same effect as in other countries, since Indians don't like soccer very much. They hardly ever recognize my Brazilian flag, and don't know much about Brazil. Cricket is the national passion, and the country is one of the best, if not the best, in the sport.

I suffered somewhat with supplies and finding a supermarket was my eternal mission, I had to content myself with what I could find in the small grocery stores of the villages along the highway. And even though they were cheap, eating in restaurants was almost always out of the question; on the road there were only vegetarian restaurants and everything was always very spicy. Once I arrived in a big city I ate my fill. Even a McDonald's you start calling home.

I left the NH8 only to visit some interesting cities on my way. First was Ahmadabad. Gandhi's house, the place where the "Father of the Nation" lived, is today a museum on a huge compound, with a lot of trees and squirrels. There one can learn more about this great man, who led India to independence from British rule in a pacifist revolution.

In Udaipur I visited the City Palace, a magnificent palace from the 16th century, surmounted by balconies, towers and cupolas. It dated from the time that Udaipur was the capital of the kingdom of Mewar.

I had been cycling for two weeks, having stopped only one day to rest and the muscles in my legs were getting tired, when I saw from the road a Catholic institution, Missionaries of Charity, the order of Mother Teresa of Calcutta. I stopped there and the very nice sisters hosted me for a few days, treating me very well, so I had the much-needed rest. The place was home to dozens of disabled people treated by these followers of Madre Tereza.

Arriving in Jaipur I had a nice hotel room waiting for me, and what was even nicer: for free! The owner had stopped me on the road a week before. Learning that I'd pass through his city, he told me that my tent could have a day off.

After visiting Jaipur I headed to Agra, leaving the NH8 for the NH2, in Agra I visited the most famous monument in India: the Taj Mahal, the amazing building or "the most beautiful building in the world" delights every visitor, not only because of its fascinating architecture but also because of the great story behind it. Built by emperor Shah Jahan to honor the memory of his beloved wife, Mumtaz Mahal, the mausoleum today houses both their remains.

The Taj Mahal was the last great place I had planned to see on this journey, I plan to spend a few more months on the road, but the "work" is done. What comes from now on will be a bonus.

Three days after leaving Agra I got to New Delhi, and was immediately fascinated by its well- planned and green avenues - a heritage from British times – which were in sharp contrast with other parts of the city.

In Delhi the Catholic church hosted me for a few days and now I'm staying with CouchSurfing friends, a wonderful family. Until now I've only cycled in the city, and have not had time to visit places, I'm dealing with issues concerning my trip and preparations to head north to the mountains in the coming days, but I plan to be back in Delhi for Christmas.

Until soon..

Nova Délhi - Índia

Durante esta viagem eu já estive em vários países e tive contato com várias culturas, mas a sensação que eu tinha antes de vir para a Índia era de que chegar aqui seria como um reset, e posso dizer que realmente foi!

O desconhecido sempre nos traz medo ou nos deixa um pouco apreensivos. Eu não posso dizer que estava com medo de vir para a Índia, mas devo dizer que fiquei um pouco preocupado com o que eu realmente estaria enfrentando aqui, algo tão diferente de tudo o que eu tinha visto antes.

Felizmente posso dizer que fui surpreendido positivamente. A pobreza, injustiças sociais e sujeira eu já sabia que iria ver (e está por toda parte), o que ninguém me disse era que as pessoas na Índia me fariam sentir tão confortável e contente durante minhas pedaladas pelo país e tão impressionado com a rica cultura.

O voo de Cairo a Mumbai durou 5 horas. No aeroporto de Mumbai eu tinha um amigo do Facebook esperando por mim, que me hospedou por alguns dias. Normalmente conheço pessoas no meu caminho que depois me adicionam no Facebook, esta foi a primeira vez que a coisa tomou um caminho inverso, e que conheci um amigo virtual.

Esse amigo era um ciclista entusiasmado, que começou a seguir minha aventura desde que eu conheci na Itália aquele ciclista sul-coreano, que também estava viajando o mundo de bicicleta (que ele também conheceu na Índia). Entrei em contato com ele e ele me recebeu com prazer.

O que me chocou já no aeroporto foi o calor, eu estava esperando se não frio, ao menos um tempo mais fresco, mas não era hora ainda. E com a alta umidade de Mumbai eu me senti como se já estivesse no Brasil. Do lado de fora do aeroporto eu ainda não tinha terminado de remontar a bicicleta e já estava com minha camiseta completamente encharcada de suor.

Entre outros lugares, visitei em Mumbai o Taj Mahal Palace Hotel, cenário dos ataques terroristas de 2008 que tiraram a vida de 166 pessoas. Hoje em dia, fortemente protegido.

Três dias após chegar a Mumbai, iniciei minhas pedaladas rumo ao norte. Levaria quatro semanas e cerca de 1.600 quilômetros para chegar à capital, Nova Délhi.

Minha primeira dificuldade na Índia foi me adaptar ao trânsito caótico, e o que tornava a coisa ainda mais complicada era ter de pedalar no lado esquerdo da pista. A Índia segue o estilo britânico de dirigir. Os carros têm o volante no lado direito e o tráfego segue sempre pelo lado esquerdo.

Mas claro, assim que eu via, passando por uma cidade, um motorista local entrando na rodovia na contramão, minha primeira reação era sempre a de que ele estava certo e todo mundo errado, até que eu me acostumei com isso (e com os maus motoristas).

Algo com que eu não me acostumei, e me enlouquecia durante estas semanas, era o quanto eles usam a buzina no trânsito. Os motoristas buzinam para todos e tudo, é como uma arma de auto-defesa. Na estrada, com uma estrada de três pistas em cada sentido você até pode ter um pouco de paz, mas nas cidades, ou quando há um fluxo maior de caminhões, seus ouvidos não tem 15 segundos de silêncio.

A Rodovia Nacional 8 (NH8), que liga Mumbai a Délhi, foi minha sala de estar por estas últimas semanas, era o lugar onde todos os dias muitas pessoas, curiosas e surpresas com a minha bicicleta, dirigiam ao meu lado fazendo perguntas ou me paravam para tirar uma foto. Os indianos gostam muito de estrangeiros e ainda mais se você vem com uma louca "bicicleta-casa", eles terão todo o prazer do mundo em mostrar apreço e simpatia. E claro, não há nada melhor do que coisas desse tipo quando se viaja sozinho.

Eu me acostumei a ver os seus rostos surpresos, me cumprimentando na estrada ou quando pedalava por uma cidade. Parar a bicicleta na frente de uma loja ou supermercado era como um evento, com um grande número de pessoas rodeando minha bicicleta com olhos arregalados. Em outros países isso seria feito por duas ou três crianças, mas não na Índia, aqui os adultos eram os primeiros a vir olhar. Um dia eu entrei num lugar para comprar água (aqui o recomendável é beber apenas água mineral) e 5 minutos depois quando saí eu não podia ver minha bicicleta, estava completamente escondida entre as pessoas. Naquele dia, eu contei 33 pessoas ao redor da minha bicicleta, entre homens e meninos.

O fato de que eu era do Brasil não importava muito, aqui a palavra "Brasil" não tem o mesmo efeito que em outros países, como os indianos não gostam muito de futebol, eles quase nunca reconheciam minha bandeira brasileira, e não sabem muito sobre o Brasil. Cricket é a paixão nacional, e o país é um dos melhores, se não o melhor, no esporte.

Sofri um pouco com abastecimento, encontrar um mercado era minha eterna missão, tinha que me contentar com o que achava nas banquinhas das vilas por onde passava a rodovia. E mesmo sendo barato, comer em restaurantes estava quase sempre fora de cogitação, pela estrada encontra-se apenas restaurantes vegetarianos e com tudo sempre muito apimentado. Chegando a cidades grandes tirava a barriga da miséria. Até um McDonalds você passa a chamar de lar.

Deixei a NH8 só para visitar algumas cidades interessantes no caminho. Primeiro foi Ahmadabad, lá visitei a casa do Gandhi. O lugar onde o "Pai da Nação" viveu é hoje um museu em um complexo enorme, com muitas árvores e esquilos. Lá se pode aprender mais sobre este grande homem, que levou a Índia a sua independência do domínio britânico numa revolução pacifista.

Em Udaipur, visitei o Palácio da Cidade, um magnífico prédio do século 16, cercado por varandas, torres e cúpulas. Dos tempos em que Udaipur era a capital do reino Mewar.

Eu já estava pedalando por duas semanas tendo descansado apenas um dia, conseguia sentir os músculos das pernas já um pouco cansados, foi quando vi da estrada uma instituição católica, Missionárias da Caridade, a ordem de Madre Teresa de Calcutá. Parei lá e as freiras, muito bacanas, me hospedaram por alguns dias, me tratando sempre muito bem. Lá tive o descanso necessário. O lugar era lar para dezenas de pessoas portadores de necessidades especiais, tratados por essas seguidores de Madre Tereza.

Chegando a Jaipur eu tinha um belo quarto de hotel me esperando, e o que era ainda melhor: de graça! O proprietário tinha me parado na estrada uma semana antes, sabendo que eu passaria por sua cidade disse que lá minha barraca teria um dia de folga.

Depois de visitar Jaipur segui para Agra, trocando a NH8 pela NH2. Em Agra visitei o monumento mais famoso da Índia: o Taj Mahal. O fantástico prédio, ou "O prédio mais belo do mundo", encanta todos os visitantes não apenas pela sua fascinante arquitetura, mas também pela grande história por trás de sua construção. Construído pelo imperador Shah Jahan em honra à memória de sua amada esposa, Mumtaz Mahal, o mausoléu hoje abriga os restos mortais de ambos.

O Taj Mahal era o último grande monumento que eu tinha planejado ver nesta viagem, eu pretendo ficar mais alguns meses na estrada, mas o "trabalho" já está feito. O que vier a partir de agora é lucro.

Três dias depois de deixar Agra cheguei a Nova Delhi, e fiquei imediatamente fascinado ao pedalar por suas avenidas bem planejadas e cheias de muito verde (ao menos na área central da cidade) herança dos tempos britânicos.

Em Delhi a Igreja Católica me hospedou por alguns dias e agora estou ficando com amigos do CouchSurfing, uma família muito legal. Até agora eu só pedalei pela cidade, não tive ainda tempo para visitar nenhum local, estou lidando com questões da minha viagem e a preparação para já nos próximos dias seguir rumo ao norte, para as montanhas, mas eu pretendo estar de volta a Delhi para o Natal.

Então até breve ...

Saturday, October 26, 2013

Cairo - Egypt

--Há uma versão em português logo abaixo--

Since the beginning of this journey I've been watching the situation in Egypt, and before leaving Europe I was already worried about it. It was when president Mohamed Morsi was removed from power and the chaos again reigned, with hundreds of people being killed in the protests.

While traveling in the Middle East I was always worried about the possibility of having to leave Egypt out of my planned route. Things started getting better but the uncertainty on the political scene meant that I still had my doubts until a few days before the end of my time in Jordan.

But the fact that a friend of mine from Amsterdam was going to travel to Cairo for a religious meeting, and had had information from his people there that things were much better than they seemed, encouraged me to accept the risks. Not visiting Egypt would have been a lifetime frustration.

I knew that it wasn't wise to cycle in the Sinai Peninsula; there have been reports of an increase in terrorist activities in that area since the revolution in 2011. So my plan was to cross from Jordan into Egypt by ferry and to take a bus across the Sinai Peninsula to arrive in Cairo.

The ferry left Aqaba around 03:00 am and it took about three hours to reach Nuweiba. From there, as a foreigner I wasn't allowed to get the direct bus to Cairo, I had to go via a safer route, from Nueiba to Sharm el-Sheikh and from Sharm el-Sheikh to Cairo.

I arrived in Sharm el-Sheikh in the evening and the only bus to Cairo was the next morning. So I slept in the bus station and the next day, at 07:30 am headed for Cairo. It was a 7 hour ride.

It was a trip with some tension but everything was going OK, the route was very safe with a lot of military check points. Many times we had to leave the bus to show our identity and have our bags checked.

The only problem I had was caused by myself. I was taking pictures from the window, while trying to hide what I was doing from the people on the bus, since I wanted to go unnoticed. But when someone did noticed then the trouble began. They started to complain that I was taking pictures of the military and it developed into something more serious.

I talked a lot to the people on the bus. I said I wasn't going to take any more pictures and everything seemed OK. I thought that the incident was over, but I was wrong!

As soon as we reached the next check point, the bus stopped and within a few minutes military officials were inside the bus. They asked for my passport and asked me to leave the bus. They checked my passport, my pictures and saw my bike .

I said the same thing I'd said to the people on the bus, that I'd taken the pictures without any ulterior motive. Since it wasn't a military zone, but a road, I thought that wouldn't be a problem to take pictures from the bus. My idea was to show that the road was very safe.

They talked amongst themselves, talked on the phone, and asked me to delete the pictures, which I did (fortunately some survived). The bus continued and my camera no longer saw the light of day.

Arriving in Cairo, I had no option other than to cycle in the city. I had hosts, a Brazilian family, waiting for me, arranged by my friend from Amsterdam. But I had to check my e-mail to get their phone number, so I left the bus station and went to find a place with internet.

I can't say that I wasn't a bit tense, but despite all the tanks, military and blocked streets that I saw from the bus, everything seemed to be very quiet. I called them, and I was told that from where I was I'd be able to cycle to their neighborhood without any problem. And when we met I followed their car as far as their home.

Tahrir Square
They were very nice people, but were very busy organizing the religious meeting, with their apartment already full of friends who came from different countries to participate. They allowed me to stay in another apartment on the first floor, used by their social project. My bike and I called that place home for the week I spent in Cairo.

My first great joy in Cairo was meeting the friend from Amsterdam, a Brazilian pastor, who had come to participate in the event. He's a very special person, a great friend. He was the first person to sign my Brazilian flag but unfortunately we weren't able to say good bye when I left Holland. So now this meeting in Cairo was a special gift.

The first thing that I did in Cairo was to go to the Indian Consulate to apply for a visa. My plan was to get the visa, then cycle south to Luxor, come back by train to Cairo and fly to India. But the procedures to get the visa took a week. By that time I had already changed my mind about Luxor. It would be amazing to cycle there and visit the Valley of the Kings, but I couldn't be sure that it'd be OK. It's 800 km, cycling through an Egypt that hasn't the same stability as it had three years ago.

At least Cairo looked very quiet, I used public transport and walked around the streets almost everyday. With this beard and without any trace of being a tourist, no one thought I wasn't Egyptian.

There are still some streets blocked by military tanks, and some metro stations closed, to avoid the protests that still take place in some areas of the city. And a night time curfew is still going on.

This week there has been an attack on a Christian church (Coptic Orthodox). Gunmen on motorcycles opened fire on a wedding party outside the church. 5 people were killed including a Muslim man. Morsi supporters accuse the Coptic Christian community of having given support to the coup that overthrew the president. Many attacks on Christians churches around the country have been reported with a huge number of churches being burnt or looted..

That was one of the reasons that made me give up going to Luxur. Egyptian people like Brazil and soccer very much, and when I arrived here people saw my bike and treated me very well, but knowing that the environment isn't 100% safe and that there will always be radical people everywhere, I decided to stay in Cairo until leaving the country.

In Cairo an old dream became reality: visiting the Pyramids. That was the main factor that brought me to Egypt, and I was very glad when it happened. An unforgettable experience!

I also visited the Egyptian Museum, nowadays heavily protected. In 2011, during the revolution, the museum was attacked and many artifacts were damaged or stolen. A very stupid and unforgivable crime against their own culture. These pieces are now being exhibited in a different room, revealing the amazing restoration work that it took to bring them "back to life".

The museum is located next to Tahrir Square, the stage and symbol of the protests of 2011 and the ones that took place after the military coup. The day I was going to the square I had only my passport in my pocket and the money for the museum. I didn't know what I was going to face, so I wanted to go unnoticed.

But it was very quiet, all the ways to the square were blocked with tanks and barricades, with a strong military presence. Pedestrians were allowed to walk without any problem. Yesterday when I went there again it was already reopened to cars.

I finish my post here today because I have an airport waiting for me and I definitely don't want to repeat what happened in Athens.

Thank God everything since Amsterdam has gone as planned, which I'm really thankful for. Today when I fly from here to India, I'll be completing exactly what was planned: traveling through Europe, Middle East, and from Egypt, the only country I'd visit in Africa, fly to Asia.

So India, here I come..

Cairo - Egito

Desde o início desta viagem estive observando a situação no Egito, e antes de deixar a Europa eu já estava um pouco apreensivo. Foi quando o presidente Mohamed Mursi foi retirado do poder e o caos voltou, com centenas de pessoas sendo mortas nos protestos.

Viajando pelo Oriente Médio, eu estava sempre preocupado com a possibilidade de ter de deixar o Egito de fora da minha rota planejada. As coisas começaram a melhorar, mas a incerteza no cenário político me fez carregar essa dúvida até poucos dias antes de encerrar minha passagem pela Jordânia.

Mas o fato de que um amigo de Amsterdam estava indo ao Cairo para um encontro religioso, e tinha informações de seu pessoal  que as coisas estavam muito melhores do que pareciam, me incentivou a aceitar o risco. Não visitar o Egito seria uma frustração para toda  a vida.

Eu sabia que não seria de bom senso pedalar pela Península do Sinai, por conta dos relatos de aumento das atividades terroristas nessa região desde a revolução de 2011. Então meu plano era atravessar da Jordânia para o Egito de barco e seguir de ônibus da Península do Sinai até o Cairo.

O barco deixou Aqaba em torno de 03:00 da manhã, e levou cerca de três horas para chegar a Nuweiba. De lá, como estrangeiro, não pude pegar o ônibus direto para o Cairo, tinha que ir por uma rota mais segura, de Nueiba até Sharm el-Sheikh e de Sharm el-Sheikh até o Cairo.

Cheguei a a Sharm el-Sheikh à noite e o único ônibus para o Cairo saía na manhã seguinte. Então dormi na estação de ônibus e, no outro dia, às 07:30,  segui para o Cairo. Uma viagem de sete horas .

Foi uma viagem com uma leve tensão, mas tudo estava indo bem, a rota era muito segura, com vários pontos de controle militar. As vezes tínhamos que sair do ônibus para checar identidade e ter as malas revistadas.

O único problema que tive foi causado por mim mesmo. Eu estava fotografando pela janela, mas sempre tentando evitar que alguém visse, já que eu queria passar despercebido. Mas quando alguém do ônibus notou aquilo meus problemas começaram. Eles começaram a reclamar que eu estava tirando fotos dos militares e a coisa acabou tomando grandes proporções.

Eu tive que explicar um monte para as pessoas no ônibus. E disse que não iria mais tirar nenhuma foto. Tudo parecia OK. Eu pensei que o incidente tinha acabado, mas eu estava errado!

Assim que chegamos ao próximo ponto de controle, o ônibus parou e em poucos minutos os militares estavam dentro do ônibus. Eles pediram meu passaporte e me pediram para descer do ônibus. Checaram meu passaporte, as fotos da minha câmera, viram minha bicicleta e fizeram várias perguntas.

Eu disse a mesma coisa que eu já havia dito para as pessoas no ônibus, que eu tinha tirado as fotos sem má intenção. Como aquela não era uma zona militar, mas uma estrada, eu pensei que não haveria problema em fotografar. Minha idéia era simplesmente mostrar que a estrada estava segura.

Eles conversaram entre si, falaram ao telefone e me pediram para apagar as fotos, o que eu imediatamente fiz (felizmente algumas sobreviveram). O ônibus seguiu viagem e minha câmera não viu mais a luz do dia.

Chegando ao Cairo eu não tinha outra opção senão pedalar pela cidade. Eu tinha anfitriões, uma família brasileira, esperando por mim, arranjado pelo meu amigo de Amsterdam. Mas precisava abrir o meu e-mail para copiar o número de telefone, então saí da estação de ônibus e fui tentar encontrar um lugar com internet.

Não posso dizer que eu não estava um pouco tenso, mas apesar dos tanques, soldados e ruas bloqueadas que eu vi do ônibus, tudo parecia muito tranquilo. Liguei para eles e me disseram que de onde eu estava seria possível pedalar até o bairro onde eles moram sem nenhum problema. E quando nos encontramos fui seguindo o carro deles até chegarmos em casa.

Todos gente muito boa, mas estavam muito ocupados organizando o encontro religioso, com seu apartamento já cheio de amigos vindos de diferentes países para participar. Eles me deixaram ficar em outro apartamento no primeiro andar, usado por seu projeto social. Minha bicicleta e eu chamamos aquele lugar de lar durante a semana que passei no Cairo.

Minha primeira grande alegria no Cairo foi encontrar o amigo de Amsterdam, um missionário brasileiro, que também tinha vindo participar do evento. Ele é uma pessoa muito especial, um grande amigo. Foi a primeira pessoa a assinar a minha bandeira do Brasil, mas infelizmente não tivemos oportunidade de nos despedirmos quando saí da Holanda. Então agora esse reencontro no Cairo foi um presente.

A primeira coisa que eu fiz no Cairo foi ir ao Consulado Indiano solicitar meu visto. Meu plano era conseguir o visto, pedalar ao sul, até Luxor, e voltar de trem para o Cairo de onde eu voaria para a Índia. Mas os procedimentos para obter o visto me tomaram uma semana. Por essa altura eu já tinha mudado de ideia sobre Luxor. Seria incrível pedalar até lá e visitar o Vale dos Reis, mas eu não tinha garantias de que tudo sairia como o planejado. São 800 km de estrada, pedalando por um Egito que não tem a mesma estabilidade que tinha há três anos.

Pelo menos no Cairo tudo parecia muito tranquilo. Eu usei sempre o transporte público e caminhei pelas ruas quase todos os dias. Com essa barba e sem qualquer vestígio de ser um turista, ninguém achava que eu não era egípcio.

Existem ainda algumas ruas bloqueadas por tanques militares, e algumas estações de metrô fechadas, para evitar os protestos que ocorrem em algumas áreas da cidade. E um toque de recolher noturno continua em curso.

Esta semana houve um ataque a uma igreja cristã (Ortodoxa Copta). Homens armados em motocicletas abriram fogo em uma festa de casamento do lado de fora da igreja. Cinco pessoas morreram, incluindo um homem muçulmano. Apoiadores de Morsi acusam a comunidade cristã Copta de ter dado apoio ao golpe que o derrubou. Muitos ataques contra igrejas cristãs do país foram relatados com um grande número de igrejas queimadas ou saqueadas.

Esse foi um dos motivos que me fizeram desistir de ir a Luxor. Os egípcios gostam muito do Brasil e de futebol, e quando eu cheguei aqui as pessoas viam minha bicicleta e me tratavam muito bem, mas sabendo que o ambiente não está cem por cento seguro e que sempre haverá pessoas radicais em todos os lugares, eu decidi ficar no Cairo até sair do país.

Aqui um antigo sonho tornou-se realidade: conhecer as pirâmides. Esse foi o principal fator que me trouxe ao Egito, e fiquei muito contente quando isso aconteceu. Uma experiência inesquecível!

Também visitei o Museu Egípcio, hoje em dia fortemente protegido. Em 2011, durante a revolução, o museu foi atacado e muitos artefatos foram danificados ou roubados. Um estúpido e imperdoável crime contra a própria cultura. Hoje tais obras estão sendo expostas em uma outra sala, mostrando o incrível trabalho de restauração que as trouxe "de volta à vida"

O museu está localizado ao lado da Praça Tahrir, palco e símbolo dos protestos de 2011 e os que aconteceram após o golpe militar. O dia em que eu estava indo para a praça só tinha o meu passaporte no bolso e o dinheiro para o museu. Eu não sabia o que iria enfrentar, então queria passar despercebido.

Mas estava tudo muito tranquilo, todos os acessos à praça estavam bloqueados com tanques, barricadas e uma forte presença militar, mas pedestres eram autorizados a passar sem qualquer problema. Ontem, quando estive lá novamente, as ruas já estavam reabertas para os carros.

Termino aqui este post pois tenho um aeroporto esperando por mim e eu definitivamente não quero repetir o que aconteceu em Atenas.

Graças a Deus, tudo, desde Amsterdam, saiu como o planejado, o que me deixa realmente muito agradecido. Hoje, quando voar daqui para a Índia, eu estarei completando exatamente o que foi planejado: viajar pela Europa, Oriente Médio e do Egito, o único país que eu visitaria na África, voar para a Ásia.

Então Índia, aqui vou eu..

Sunday, October 13, 2013

Aqaba - Jordan

--Há uma versão em português logo abaixo--

I knew that the only way to cross from the West Bank to Jordan on the Hussein Bridge was to get a visa in advance, which I did while in Ramallah. But what I only found out a day before leaving Palestine was that I wouldn't be able to cross the bridge by bike. It's a military zone, with a mined border area, and the crossing is only allowed by motor vehicles.

So I put my bike on a bus, faced all the bureaucratic procedures (which took me about two hours) and from the Jordanian terminal, after the bridge, I started my marathon to get to Amman. That was a really tough cycle as I left the Jordan Valley, which is about 250m below sea level, and had to climb to the 1000 meters altitude of Amman.

In Amman I had hosts waiting for me, arranged by a friend of mine from Amsterdam. They were more Brazilian than Jordanian, and great people - the best thing I will remember from Amman. I stayed there for three days, visited some sights and spent some time on some issues concerning my trip.

Leaving Amman there were two options  for heading south; one was the easiest route, cycling on the flat road along the Dead Sea, and the other the nicest one, but facing a hilly area with very tough climbs and valleys. I chose the nicest one, and I must say: no regrets at all! It was hard but it paid off, with an amazing landscape all the way.

Wadi Mujib
My first stop was in Al Mathlutha, just next to the Wadi Mujib, a gorge I would face the day after.  I stayed with a Jordanian family there, the man being a friend of my new friend in Amman.

The day after, I crossed the valley. It was huge and very impressive, with an amazing view. There is nothing easier than cycling downhill, and I think I did it in less than 30 minutes. But to cycle up the other side is another story. It took over three hours, with more than 10 stops to rest.

Then I cycled another 40 km and got to Al Karak, where I spent two nights with a German family, also arranged by my friend from Amman. There I visited Kerak Castle, a large crusader castle.

Kerak Castle
In that region there was one thing that drove me crazy - the children's reaction to my bicycle, or at least the difficult children. As soon as they set eyes on me they started throwing stones. And for them that was just fun or at least nothing wrong. And even when they asked me to stop and we talked about Brazil, soccer and soccer players, as soon as I was leaving, I could see in the mirror of my bike they were bending to pick up stones!

I was really upset about this. I've always enjoyed greeting children through all the places I've cycled, stopping when possible or at least waving to them, but this made me feel very bad. I didn't stop any more. I cycled fast and ignored their calls, and even felt in some way afraid of those little ‘monsters’.

That was until I got to a desert area and saw a bunch of boys playing soccer in a poor village. My first reaction was something like: let's cycle faster and they may not see me. But then I thought that it could be a good opportunity to cure my new phobia of children.

Leandro by bike Soccer Club
It was great medicine. These were not stone-throwers but innocent boys who gave me a nice gift that afternoon. They were very poor, many of them without shoes, playing in a field of dust with a ball made of socks. They were Jordanian boys, they were Brazilian boys, they were boys of the world, who can in the magic of a soccer field forget the hard reality of their lives and for a moment see themselves as a Messi, a Cristiano Ronaldo, a Neymar.

At first they watched me stop my bike with surprise and curiosity, but after a while I was seen as one of them. The number of boys doubled and all of them greatly admired my bike and that I was from Brazil. I'm terrible at playing soccer, but I found out that I'm much better with sock balls. Despite the amount of dust, I played with them for a while always shouting things like: "come on Messi", "very good Ronaldo", "that was amazing Barcelona" and they loved it.

I didn't change their lives but I gave them the little I had, which is something that a boy who lives in the middle of nowhere, with that reality of life can remember for some time.

From there I cycled for another two hours, but I was still far from the next city so I started thinking about a place to camp.

Jordanian people are very kind people who really enjoy showing one of their best traits: hospitality. Many times while cycling there I stopped to ask for water and people would give me water, then ask me to stop to rest and drink some tea, then have a meal and sometimes even sleep there.

That day it was time to check out the Bedouin's hospitality. I'd heard they were very nice people, but hadn't had the opportunity to confirm it. So the opportunity had arrived. I left the road and headed to a Bedouin camp where the dogs immediately announced my arrival.

There I found more proof that poor people are the ones who have more to offer. It was amazing how happy they were to have me there. We talked and laughed a lot - don't ask me how, since they didn't speak much English. But after five months on the road, there aren't many questions I haven't been asked, so with only one word I could guess what they were trying to say or ask and with gestures it would be answered.

They raise goats, which when they are about a year old are sold in the city. During summer the Bedouins live in the mountains, and when it starts to get cold they move their camps to the Dead Sea area.

We ate a very good meal, a kind of pasta with meat, shared in the same pan. I was prepared to eat with my hand, as they do, but the pan was put on the ground already with one spoon. It didn't take long to work out who that spoon was for.

I cycled for two more days until I arrived in Wadi Musa, to visit Petra. Since I didn't have anywhere to sleep, my plan was to leave my bike and stuff in someone's house during the day while visiting Petra and get it back in the evening and find a place to camp. So when I arrived in Wad Musa I asked a man if I could leave my bike at his house and he agreed. I left everything there and went to visit Petra.

When I came back in the evening the man invited me to sit with him and his children in the garden and drink some tea. He was a very nice person to talk with. After the tea he served me dinner although they had already eaten. With such kindness I thought he would happily allow me to camp in his garden. But to my surprise he said he was the owner of a hotel in the city and he also had a building very close to his house, a kind of a hotel too, but where people rent the rooms to live. He made a call and said that I could sleep there. I took my bike and walked two hundred meters to the place where I stayed for two nights.

I spent two days walking in the wonderful Petra, admiring the great treasure that the Nabataean people gave the world. It’s an amazing city carved into solid rock which, after losing its glory, fell to ruins and was completely lost to the West for more than 500 years.

From Petra I headed to Aqaba, camping twice in Ar-Rashdiyya. From there to Aqaba it was the best thing a cyclist could ask for: cycling only downhill. I established a new speed record for this trip of 67 km/h.

In Aqaba I had an amazing experience - diving for the first time. It was one more special gift that this journey has given me. It was like entering a new world and I loved every second.

King Abdullah II is also in Aqaba at this time, visiting during a Muslim celebration. Here in Jordan the monarchy is very different from in Europe. The king has real power and plays an important role in the political life of the country. I saw his image everywhere in Jordan and he's highly respected and admired by the people.

Today I end my time in Jordan and in the Middle East, but of course I hope to be back some day. In a few hours I'll be taking the ferry to Egypt, the only country I'll visit in Africa.

Goodbye for now.

Aqaba - Jordânia

Eu sabia que a única maneira de atravessar da Cisjordânia para a Jordânia na Ponte Hussein era tirando o visto com antecedência, o que fiz quando estava em Ramallah. O que eu só vim a saber um dia antes de deixar a Palestina era que eu não poderia atravessar a ponte de bicicleta. Essa é uma zona militar, com uma área de fronteira minada, onde a travessia é permitida somente para veículos.

Então coloquei minha bicicleta em um ônibus, enfrentei todos os procedimentos burocráticos (o que me tomou cerca de duas horas) e do terminal da Jordânia, depois da ponte, comecei minha maratona para chegar a Amã. Foi realmente uma pedalada dura, deixei o Vale do Jordão a cerca de 250m abaixo do nível do mar e tive que subir para os 1000 metros de altitude de Amã.

Em Amã eu tinha gente esperando por mim. Foi um arranjo de um amigo meu de Amsterdam. Eles eram mais brasileiros do que jordanianos, e muito gente boa, o que mais vou lembrar de Amã. Dormi quatro noites lá, visitei alguns pontos turísticos e gastei algum tempo com questões da minha viagem.

Deixando Amã havia duas opções para seguir rumo ao sul, uma seria a mais fácil, pedalar pela estrada plana do Mar Morto, e a outra seria a mais interessante, mas que implicava enfrentar uma área montanhosa com vales e ascensões bem difíceis. Eu escolhi a mais interessante, e devo dizer: nenhum arrependimento! Foi difícil, mas valeu a pena, uma paisagem incrível por todo o caminho .

Minha primeira parada foi em Al Mathlutha, ao lado do Wadi Mujib, um vale que eu iria enfrentar no dia seguinte. Lá dormi na casa de uma família jordaniana, o homem era um amigo do meu novo amigo de Amã .

No dia seguinte atravessei o vale, que era enorme e bem impressionante, com uma vista incrível. Não há nada mais fácil do que a descida, eu acho que fiz em menos de 30 minutos, mas para subir até o outro lado é uma outra história, levei mais de três horas, com mais de 10 paradas para descansar.

Daí pedalei mais 40 km e cheguei a Al Karak, onde dormi duas noites na casa de uma família alemã, também arranjado pelo meu amigo de Amã. Lá visitei o Castelo Kerak, um grande castelo do tempo das cruzadas.

Naquela região havia algo que estava me deixando louco, era a reação das crianças à minha bicicleta, ou pelo menos das crianças difíceis. Assim que eles me viam começavam a tocar pedras. O que para eles parecia algo divertido e nenhum pouco errado. E mesmo quando eles me pediam para parar, nós falávamos sobre o Brasil, sobre futebol e jogadores de futebol, mas assim que eu estava saindo, eu podia ver no espelho da bicicleta eles se abaixando para pegar pedras.

Eu estava realmente indignado com aquilo. Eu sempre gostei de cumprimentar as crianças por todos os lugares onde passei, parando quando possível ou pelo menos acenando para elas, mas aquilo estava me fazendo sentir muito mal, eu já não parava mais, pedalava rápido e ignorando seus chamados, e de alguma forma, com certo medo desses "monstrinhos".

Até que cheguei a uma área meio deserta e vi em uma vila pobre um bando de meninos jogando futebol. Minha primeira reação foi algo como: se eu pedalar mais rápido é possível que eles não me vejam. Mas dai pensei que isso poderia ser uma boa oportunidade para curar minha nova "criançafobia"

E foi realmente um grande remédio. Aqueles não eram atiradores de pedras, mas meninos inocentes que me deram um belo presente naquela tarde. Eles eram bem pobres, muitos deles descalços, jogando em um campo de poeira com uma bola feita de meias. Aqueles eram meninos jordanianos, aqueles eram meninos brasileiros, aqueles eram meninos do mundo, que conseguem na magia de um campo de futebol esquecer a dura realidade da vida e por um momento se ver como um Messi, um Cristiano Ronaldo, um Neymar.

No início eles me viram parar minha bicicleta com surpresa e curiosidade, depois de algum tempo eu já era um deles. O número de meninos dobrou, todos eles muito admirados com a minha bicicleta e o fato de eu ser do Brasil. Eu sou um baita de um perna de pau, mas descobri que melhoro bastante com bolas de meias.

Apesar da poeira, joguei com eles por um tempo e sempre gritando coisas como: "vamos Messi", "muito bom Ronaldo" , "essa foi incrível Barcelona" eles adoravam.

Eu não mudei suas vidas, mas dei-lhes o pouco que eu tinha, o que para um menino que vive no meio do nada, com essa realidade de vida, é algo para lembrar por algum tempo.

De lá pedalei por mais duas horas, eu ainda estava longe da próxima cidade, então comecei a pensar em um lugar para acampar .

O povo da Jordânia é muito gentil, as pessoas realmente gostam de mostrar uma de suas melhores marcas: a hospitalidade. Muitas vezes pedalando aqui eu parava para pedir água, as pessoas me davam água, em seguida me convidavam para descansar e tomar um chá, dai tinha uma refeição e às vezes até dormia lá.

Naquele dia, era hora de conferir a hospitalidade dos beduínos, eu ouvi dizer que eles eram pessoas muito agradáveis, mas não tinha tido a oportunidade de confirmar isso. Agora a oportunidade tinha chegado. Saí da estrada e me dirigi a um acampamento beduíno onde os cachorros imediatamente anunciaram minha chegada.

Lá eu tive mais uma prova de que os pobres são os que têm sempre mais a oferecer, foi incrível como eles ficaram felizes por me terem lá. Nós conversamos e rimos muito, não me perguntem como, pois eles não falavam muito Inglês. Mas há cinco meses na estrada, não há muitas perguntas que não me tenham sido perguntadas, por isso era necessário apenas uma palavra para tentar adivinhar o que eles estavam tentando dizer ou perguntar, o que com gestos eram respondidos.

Eles criam cabras, e quando elas ja tem cerca de um ano são vendidas na cidade. Durante o Verão os beduínos vivem nas montanhas, quando começa a esfriar eles mudam o acampamento para a região do Mar Morto.

Comemos uma saborosa refeição, uma espécie de masa com carne, dividindo a mesma vasilha. Eu estava preparado para comer com a mão, como eles fazem, mas o vasilha foi colocada no chão já com uma colher. Não demorou muito tempo para saber para quem era a colher.

Pedalei mais dois dias até chegar em Wadi Musa, para visitar Petra. Como eu não tinha nenhum lugar para dormir, o meu plano era deixar a bicicleta na casa de alguém durante o dia, visitar Petra e pegar de volta à noite e encontrar um lugar para acampar. Quando cheguei a Wad Musa Perguntei a um homem se eu poderia deixar minha bicicleta em sua casa, ele concordou. Deixei tudo lá e fui visitar Petra.

Quando voltei à noite, o homem me convidou para sentar com ele e seus filhos no jardim e tomar um pouco de chá, ele era uma pessoa muito agradável para conversar. Após o chá, ele me serviu o jantar, eles já haviam comido. Com tanta bondade pensei que ele facilmente me permitiria acampar no jardim. Mas para minha surpresa, ele disse que era o dono de um hotel na cidade e tinha também um prédio muito próximo à sua casa, uma espécie de hotel também, mas onde as pessoas moram nos quartos. Ele deu um telefonema e disse que eu podia dormir lá. Caminhei com minha bicicleta uns duzentos metros e cheguei ao lugar onde dormi duas noites.

Durante dois dias, caminhei pela fantástica Petra, admirando o grande tesouro com que o povo Nabateu presenteou o mundo. Uma incrível cidade esculpida em rocha sólida, que depois de perder sua glória caiu em ruínas e ficou por mais de 500 anos completamente perdida do Ocidente.

De Petra segui para Aqaba, acampei por duas vezes em Ar-Rashdiyya. De lá até Aqaba foi a melhor coisa que um ciclista pode querer: sempre ladeira abaixo. Lá tive um novo recorde de velocidade para esta viagem : 67 km/h .

Em Aqaba tive uma experiência incrível: mergulhar pela primeira vez. Era mais um presente especial que esta viagem me proporcionava. Foi como entrar em um novo mundo, eu curti cada segundo.

O rei Abdullah II também está em Aqaba por esses dias, por conta de uma celebração muçulmana. Aqui na Jordânia, a monarquia tem uma grande diferença da Europa, o rei tem um considerável poder e desempenha um papel importante na vida política do país. Eu vi a imagem do rei por todas os lugares em que pedalei na Jordânia, ele é altamente respeitado e admirado pelo povo.

Hoje termino minha passagem pela Jordânia e pelo Oriente Médio, mas é claro com a esperança de voltar algum dia. Em algumas horas estarei pegando o barco para o Egito, o único país que visitarei na África.

Então vamos nessa..

Wednesday, September 25, 2013

Holy Land - Part 3

--Há uma versão em português logo abaixo--

When I was in Europe someone told me that to travel by bike in this region would be like committing suicide. Well, after six weeks cycling in the Holy Land, and more alive than ever, I can only say that I feel sorry for those who let their fears deprive them of the opportunity to experience something as great as this.

My only complaint would be about the heat, but since I was expecting something even worse I can say that even that was OK.

Leaving Jerusalem I had just a small ride (less than 10 km) as far as Bethlehem; the city where the saviour of the world was born. There I slept three nights, at a place arranged by Catholic devotees from Argentina.

I visited the Church of Nativity, an orthodox church built in the place which, according to tradition, is believed to be the place where Mary gave birth to Jesus. And also the Shepherd's Field, which again according to tradition, is believed to be the place where the angel appeared to the shepherds announcing the birth of Jesus.

Tradition is something that plays a big role in the Holy Land. Many people believe 100% in the authentic of all the places that they visit here. As I have already said, I don't believe in almost any of it. What I believe is in what happened and the way it happened, but not in the locations where these things are said to have taken place. When cities or geographic references are mentioned in the Bible, I accept that without any problem. But when people go further pointing the finger to "exact locations" I'll visit it taking that just as a reference or a reminder of what is said to have happened there.

Tomb of the Patriarchs
My original plan was after Bethlehem to go to Bethany or Ramallah, but once there I decided I would go further south, and visit Hebron, where the Abraham's tomb is. At least that is something you can take seriously, the place is mentioned in the Bible and is also accepted by both Jews and Muslims. The place is shared by both groups.

On my way to Hebron I could enjoy the amazing hospitality of the Palestinian people. All along the way people were greeting me and welcoming me warmly. I remember cycling through a non-touristic city where people are not used to seeing foreigners. I can say for sure they are not used to see "things like that" moving on two wheels. For them it was like something from another world.

As I rode along the main street all the time people were coming out of shops, calling others and pointing at me, and when they saw my Brazilian flag at the back of my bike they would shout "Brazil" or the name of a Brazilian soccer player. Children ran behind my bike or waited for me to pass close enough to greet them with a high five.

It really touched me, this place has given me the warmest reception since I set out on this journey. Amazing Palestinian people!

In Hebron I slept in a school. I was only going to visit the Patriarch’s tomb there, but I wasn't lucky. The day I went there it was closed for Muslim prayers, and the day after it was closed because of a special Jewish holiday. So I visited the place only on the morning I was leaving the city.

From Hebron I cycled about 40 kms north to Bethany (via Jerusalem). The only place to visit there was the tomb of Lazarus, a place that you can't know for sure if it is the real one, but visiting Bethany is an opportunity to remember that that was the city where Jesus resurrected his friend Lazarus. Something great to think about.

There I slept two nights and not finding any religious institution that could host me, I had to count on the hospitality of locals, which wasn't a problem at all. I had a great time with the people that hosted me there. New friends that I loved meeting, listening to their stories, their struggles, and becoming part of my world.

From Bethany I cycled to Ramallah, the virtual capital of Palestine (Palestinians also claim Jerusalem as the capital of a future Palestinian state). It was about 30 kms, but what made it hard was the hilly area, I got there as tired as if I had cycled more then 100 km.

There I slept three nights in a Catholic school. I went to the Jordanian embassy to get my visa for Jordan, then I visited Yasser Arafat’s tomb, and spent some time walking freely along the streets of downtown.

There I also met interesting people. I entered a commercial building and went to ask something at a computer shop. The shop was closed, but a man from the office next door, who had also come to the shop, learning that I was from Brazil invited me to wait in his office, once there he let me know about his love for Brazil. He has already been in Brazil, and in Porto Alegre my city. He immediately called his Palestinian friend, a successful business man who lives in my state in Brazil and was visiting his father in Ramallah. His friend came to the office, surprised to hear about the "Brazilian on the bike". With him I spoke in Portuguese. We talked a lot, laughed and ate the improvised banquet that his nice friend offered us in his office.

Yasser Arafat's tomb
Many times during this trip I have heard people asking me to not forget them. As if it were even possible. I already said here I can't write about everything or everybody I meet, but I take all of them with me in my memory, in my pictures and on my flag.

Leaving Ramallah I headed to my last stop in the Holy Land: Jericho. It was a pleasant ride, cycling, all the time downhill. Jericho is in the Jordan valley, 258 meters below sea level.

With more than 10.000 years, Jericho boasts the proud title, "The oldest city in the world". The city is well prepared to receive the huge amount of pilgrims and tourists that visit this Palestinian city all the year round.

Jericho is mentioned in the Bible many times. The city was conquered and destroyed by Joshua, the successor of Moses, in the first battle of their conquest of Canaan. It was also the scene of Jesus’ ministry.

Dead Sea
I slept 5 nights in Jericho, visited some of its many attractions and also cycled to the Dead Sea (about 15 km). Like everyone else, I was amazed by the "magical" effect of its highly salty waters, where one never sinks, but floats all the time, as happy as a little child.

I cycled in the Holy Land almost 7 weeks, and I can only say that it's for sure the most special part of this journey. I'll always remember this amazing experience, and be forever thankful for the opportunity to have been in this wonderful place.

Today it's time to end this chapter, I leave Jericho for Jordan, my next stage in the Middle East.

I finish this post saying that if one day I had the opportunity to return, I hope to see a different situation than the one that's going on. I hope to see two peoples living freely, in peace, with dignity, and ensuring that their children have the right to dream without fearing anything.

No matter which side they belong to.

Terra Santa - Parte 3

Quando eu estava na Europa, alguém me disse que vindo viajar de bicicleta nesta região seria como suicídio. Bem... após seis semanas pedalando na Terra Santa, e mais vivo do que nunca, eu só posso dizer que sinto muito por aqueles que deixam seus medos tirar-lhes a oportunidade de viver algo assim tão fantástico.

A minha única reclamação seria quanto ao calor, mas como eu estava esperando algo ainda pior, posso dizer então que até isso estava OK.

Deixando Jerusalém foi apenas uma pequena pedalada (menos de 10 km) até Belém. A cidade onde o salvador do mundo nasceu. Lá dormi três noites, em um lugar que consegui com religiosos católicos da Argentina.

Eu visitei a Igreja da Natividade, uma igreja ortodoxa construída no local onde, por tradição, acredita-se ser o lugar onde Maria deu à luz Jesus. E também Campo dos Pastores que, mais uma vez por tradição, acredita-se ser o local onde o anjo apareceu aos pastores anunciando o nascimento de Jesus.

Tradição é algo que tem um papel de peso na Terra Santa. Muitas pessoas acreditam cem por cento na autenticidade de todos os lugares que visitam aqui. Como eu já disse, eu quase não acredito em nenhum. O que eu acredito é no que aconteceu e da forma como aconteceu, mas não nos locais onde dizem terem ocorrido. Quando as cidades ou referências geográficas são descritas na Bíblia, eu aceito isso sem nenhum problema. Mas quando as pessoas vão além apontando o dedo para "locais exatos", os visito tomando isso como uma referência ou um lembrete do que é dito ter acontecido lá.

Meu plano original era depois de Belém ir a Betânia ou Ramallah, mas lá eu decidi que eu iria mais ao sul, e visitaria também Hebron, onde está a tumba de Abraão. Esse ao menos é algo que se pode levar a sério, o lugar é mencionado na Bíblia e também é aceito por judeus e muçulmanos. O lugar é compartilhado por ambos os grupos.

No caminho a Hebron eu pude desfrutar da receptividade incrível do povo palestino. Em todo o trajeto as pessoas iam me cumprimentando e me acolhendo calorosamente. Passando por uma cidade não turística, onde  as pessoas não estão acostumadas a ver estrangeiros, eu posso dizer com certeza que nunca viram "coisas" do tipo se movimentando em duas rodas. Para eles era como algo de outro mundo .

Eu estava andando na rua principal e durante todo o tempo as pessoas saiam das lojas, chamavam os outros, apontando para mim, e quando viam minha bandeira do Brasil na parte de trás da minha bicicleta gritavam "Brasil" ou algum nome de jogador brasileiro. As crianças corriam atrás da minha bicicleta ou me esperavam passar perto para baterem na minha mão.

Isso realmente me tocou. O lugar que melhor me recebeu desde o início desta viagem. Incrível povo palestino!

Em Hebron eu dormi em uma escola. Lá eu estava indo visitar apenas o Túmulo dos Patriarcas, mas não tive muita sorte. No dia em que eu fui, estava fechado para as orações muçulmanas e no dia seguinte estava fechado por um feriado especial dos judeus. Então eu visitei o lugar apenas na manhã em que eu já estava saindo da cidade.

De Hebron pedalei cerca de 40 km norte até Betânia (via Jerusalém). Lá, o único lugar para visitar é o túmulo de Lázaro, um lugar que você não pode saber com certeza se é o original, mas visitar Betânia é uma oportunidade para lembrar que aquela é a cidade onde Jesus ressuscitou seu amigo Lázaro. Algo fantástico para se pensar estando lá.

Dormi duas noites e não encontrando qualquer instituição religiosa que pudesse me hospedar, tive que contar com a hospitalidade de locais, o que não foi nenhum problema. Passei bons momentos com as pessoas que me hospedaram. Novos amigos que eu adorei conhecer, ouvir suas histórias e suas lutas e compartilhar parte do meu mundo.

De Betânia pedalei até Ramallah, capital virtual da Palestina (palestinos também reivindicam Jerusalém como a capital de um futuro estado palestino). Eram cerca de 30 km, mas o que complicou foi a área montanhosa, cheguei tão cansado como se eu tivesse pedalado mais de 100 km.

Dormi três noites em uma escola católica. E já fui até a embaixada jordaniana obter meu visto para a Jordânia. Visitei o túmulo de Yasser Arafat e passei algum tempo andando livremente pelas ruas do centro da cidade.

Lá eu também conheci pessoas interessantes. Entrei em um prédio comercial para perguntar algo em uma loja de computadores. A loja estava fechada, mas um homem do escritório ao lado, que também tinha vindo à loja, quando soube que eu era do Brasil, me convidou para esperar em seu escritório. Ele explicitou seu amor pelo Brasil  onde já esteve,  inclusive em Porto Alegre. Ele imediatamente ligou para seu amigo palestino, um homem de negócios, bem sucedido que mora no Brasil, mais precisamente no Rio Grande do Sul, e estava visitando seu pai em Ramallah. Seu amigo veio ao escritório, surpreso ao ouvir sobre o "brasileiro de bicicleta". Com ele eu falei em Português. Conversamos muito, rimos e comemos do banquete improvisado que seu bom amigo nos ofereceu em seu escritório.

Muitas vezes, durante esta viagem eu ouço as pessoas me pedindo para não esquecê-las. Como se isso até fosse possível. Eu já disse aqui que eu não posso escrever sobre tudo, ou todo mundo que eu conheço, mas todos sem exceção, eu levo comigo na memória, nas fotos e na minha bandeira.

Deixando Ramallah segui rumo a minha última parada na Terra Santa: Jericó. Foi uma pedalada agradável, o tempo todo morro abaixo. Jericó está no vale do Jordão, 258 metros abaixo do nível do mar.

Com mais de dez mil anos, Jericó ostenta com orgulho o título de "A cidade mais antiga do mundo". A cidade está bem preparada para receber a enorme quantidade de peregrinos e turistas que a visitam durante o ano todo.

Jericó é mencionadoa na Bíblia muitas vezes. A cidade foi conquistada e destruída por Josué, sucessor de Moisés, como sua primeira batalha durante a conquista de Canaã. Ela também foi cenário do ministério de Jesus.

Dormi 5 noites em Jericó , visitei parte de suas muitas atrações e também pedalei até o Mar Morto (cerca de 15 km) lá como todo mundo, fiquei maravilhado com o efeito "mágico" de suas águas super salinas, onde nunca se afunda, mas se boia o tempo todo, e contente como uma criancinha.

Pedalei na Terra Santa quase sete semanas, e só posso dizer que esta é com certeza a parte mais especial desta viagem. Vou me lembrar para sempre desta experiência incrível, e sempre grato pela oportunidade de ter estado neste lugar maravilhoso.

E hoje é o dia de encerrar este capítulo, eu deixo Jericó rumo à Jordânia, minha próxima etapa no Oriente Médio.

Eu termino este post dizendo que se um dia eu tiver a oportunidade de voltar aqui, espero encontrar uma situação diferente da existente. Espero ver dois povos vivendo livres, em paz, com dignidade e garantindo a seus filhos o direito de sonhar sem nada a temer.

Não importando a que lado eles pertençam.

Monday, September 9, 2013

Holy Land - Part 2

--Há uma versão em português logo abaixo--

Jerusalem; if there was only one word to describe this city it would be: Special! And I think this is the feeling that one comes away with when leaving this city, as I'm doing today, that this really is a very special place.

Considered a holy city by the three major Abrahamic religions: Judaism, Christianity and Islam, faith is the element most present in the spirit of the city. And even for those who come not as pilgrims, but as tourists, there is no escape from that element, it is everywhere.

I spent 10 days in Jerusalem, I stayed at a place on the Hill of Scandal, next to the Mount of Olives, with a great view of the city and within relatively short walking distance of the Old City.

Due to the fact that I didn't know that I would have that amazing view, I went straight to the Western Wall area when I arrived to take my arrival picture. The view was also great, but to get there was very hard, since I had to face many stairs. And if it's hard to walk down the stairs with a very heavy bicycle, I don't need to say what it’s like to go back up. But at least I had the picture.

The last place I visited in Jerusalem was the place where everything began: The City of David.

The City of David is a small hill, close to the foot of the Temple Mount, and it is where King David established the capital of his kingdom 3.000 years ago, when he conquered the city that then stood there. Today it's a residential area and archaeological site, the most excavated place in the world.

I went on a fascinating guided tour there, in which, amongst other things, one walks through Hezekiah's Tunnel, a tunnel or aqueduct, built by King Hezekiah 300 years after king David, the main purpose of which was to divert the water from the spring (outside the city) into the Pool of Siloam, in the event that the city came under siege, which is described in the Bible.

I went through the 500 meters tunnel, dug in solid rock, with water sometimes above my knees, and of course completely fascinated by what was at that time a prowess of engineering: two teams excavating from opposite ends of the tunnel until meeting in the middle.

Every place you visit in Jerusalem is a special place, with historical or religious roots. And as I said, the place where I stayed was within walking distance of the Mount of Olives, which for me was very special to visit.

The Mount of Olives is mentioned in the Bible as being a place where Jesus spent a lot of time, teaching and resting. At the foot of the Mount there is a garden called Gethsemane, according to the Bible, the place where Jesus was with his disciples on the night he was arrested. There I saw millenarian olive trees, by tradition said to be the silent witnesses of Jesus’ prayer and suffering the evening before His crucifixion.

I can't say how amazing it is to have the opportunity to be in such places, but in Jerusalem you have this feeling all the time and it never ends.

Visiting the Old City was almost a daily program for me. The place, a walled area less than 1 square kilometer, is divided into four areas: the Muslim Quarter, the Christian Quarter, the Jewish Quarter and the Armenian Quarter. You never get tired of walking in its narrow streets, full of markets, shops and of course pilgrims and tourists.

There are around 40.000 people living in the Old City (out of a total of 800.000 in the whole of Jerusalem). You can find many monasteries, educational institutions and hotels, but the most visited places are the holy religious places.

For Jews it's the Western wall, considered to be a remnant of the Jewish Temple. For Christians it's the Church of the Holy Sepulchre, believed to be the place where Jesus was crucified, and for Muslims it's the Dome of the Rock, considered by Muslims to be the place where Prophet Muhammad ascended to Heaven.

On different days I visited all three.

When I visited the Western Wall, where out of respect men are required to cover their heads, I left as is the custom, a piece of paper (with the name of my family members) in the crevices of the Wall.

Visiting the Temple Mount I met a Brazilian family of Muslims from my state. I'm always glad to meet fellow Brazilians and even more when they are "Gaúchos". Non-Muslims are only allowed to enter the Temple Mount at a specific time and by a special entrance next to the Western Wall. Once inside you can walk around the whole area, but cannot enter the mosques.

That's also a holy place for Jews, since it's where the Jewish Temples once stood. It's also believed to be the place that the Bible describes as Mount Mariah, where God asked Abraham to sacrifice his son Isaac.

Only when visiting the Church of the Holy Sepulchre, a place considered by Christians to be the place where Jesus was crucified, buried and resurrected, did I feel comfortable enough to question its authenticity. I believed that everything occurred as described in the Bible, but for me, talking about Biblical places, it's always very hard to believe in specific locations when they are not geographical locations.

Garden Tomb
A river, a lake, a mountain, or a mount are places that even after centuries or millenniums you can be sure are the same places. But how can you know for sure that places like that are truly locations, when there is nothing that can prove it, only tradition.

I visited the two places in Jerusalem, believed by different groups, to be where Jesus was crucified and buried: the Church of the Holy Sepulchre, and the Garden Tomb. And even though you know that it could not be the real place, you still feel impressed by the idea of it being that.

So I paid more attention to what had happened in those days, and the tremendous meaning it has, rather than to where it happened.

The modern part of the city I only cycled around, which in itself  is already something nice. I could have visited many other places or have done many other things during the time I spent here, but even when lying down on the grass in a park or sitting in the shadow of the wall, watching people passing by, you know that these are also great things to do. Everything you do in Jerusalem becomes a great experience when you remember where you are.

I'm really thankful for having had the opportunity to go through this amazing experience, something I never expected or thought could happen.

So today I say good bye to the Holy City. And with that I end my time in Israel, but not in the Holy Land, now I continue cycling on the Palestinian side.

So let's keep going..