Friday, December 6, 2013

New Delhi - India

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I've already been to many countries and seen so many different cultures during this journey, but the feeling I had before coming to India was that it would be like starting afresh, and it really was!

The unknown always brings with it certain concerns or things to be scared of. I can't say I was afraid to come to India, but I must say I was a bit concerned about what I would actually be facing here, something so different from everything I'd seen before.

Fortunately, I can say that it has surprised me in a positive way. I was already prepared to see the poverty, social injustices and dirtiness (and it is everywhere) but what I didn't expect was that Indian people would make me feel so welcome and at ease while cycling in their country and that I would be so amazed by their rich culture.

The flight from Cairo to Mumbai took 5 hours. At the airport in Mumbai I had a Facebook friend waiting for me, who hosted me for a few days. I normally meet people while on my journey, that add me to Facebook afterwards. This was the first time it happened the other way round and the first time I met a virtual friend.

This friend was an enthusiastic cyclist who had started following my adventure from the point in Italy when I met that South Korean guy who was also travelling the world by bike (whom he had also met in India). I contacted him and he was pleased to receive me.

What shocked me at the airport was the heat. I was expecting, if not a cold, at least a cooler India, but the cool season hadn't yet arrived, and with the high humidity of Mumbai I felt as if I was in Brazil. Outside the airport, before I had even finished reassembling my bike, my T-shirt was completely soaked with sweat.

Among other places I visited in Mumbai was the Taj Mahal Palace Hotel, scenario of the 2008 terrorist attacks that took the life of 166 people. Nowadays heavily protected.

Three days after arriving in Mumbai I started heading north, it would take 4 weeks and around 1.600 kms to reach the capital, New Delhi.

My main problem in India was adapting to the chaotic traffic, and what made things even worse was having to cycle on the left. In India, traffic drives on the left, as in Britain, and the cars have their steering wheel on the right.

But, of course, whenever I saw a local village driver entering the highway from the wrong direction, my first reaction was always that he was right and everyone else wrong, until I got used to it (and to the many bad drivers).

Something I never got used to and which drove me crazy during those weeks was how much they blow their horns. Drivers blow their horns at everyone and everything; it's like a self-defence gun. On the three-lane highway it’s more peaceful, but in the cities or when there is a bigger flow of trucks, your ears don’t get even 15 seconds of silence.

The National Highway 8 (NH8), which connects Mumbai to Delhi, was my living room for those past weeks. It was the place where every single day many people, very surprised and curious about my bicycle, drove alongside me asking questions or stopped for a picture. Indian people like foreigners very much and even more if you come with a crazy "bike-house". They are pleased to show their affection and sympathy. And, of course, there is nothing better than this warm contact when one travels alone.

I got used to seeing their surprised faces, while greeting me on the road or when I cycled through a city. Stopping the bike in front a shop or supermarket was always an event, with a lot of people surrounding my bike, wide-eyed. In other countries it would be two or three children; but not in India. Here the adults were the first ones to arrive. One day I entered a place to buy water (here it's recommended to drink only mineral water) and when I came out, 5 minutes later, I couldn't see my bike. It was completely hidden amongst a crowd of people. That day I counted 33 people around my bike, all men and boys.

The fact that I was from Brazil didn't matter much. Here the word "Brazil" doesn't have the same effect as in other countries, since Indians don't like soccer very much. They hardly ever recognize my Brazilian flag, and don't know much about Brazil. Cricket is the national passion, and the country is one of the best, if not the best, in the sport.

I suffered somewhat with supplies and finding a supermarket was my eternal mission, I had to content myself with what I could find in the small grocery stores of the villages along the highway. And even though they were cheap, eating in restaurants was almost always out of the question; on the road there were only vegetarian restaurants and everything was always very spicy. Once I arrived in a big city I ate my fill. Even a McDonald's you start calling home.

I left the NH8 only to visit some interesting cities on my way. First was Ahmadabad. Gandhi's house, the place where the "Father of the Nation" lived, is today a museum on a huge compound, with a lot of trees and squirrels. There one can learn more about this great man, who led India to independence from British rule in a pacifist revolution.

In Udaipur I visited the City Palace, a magnificent palace from the 16th century, surmounted by balconies, towers and cupolas. It dated from the time that Udaipur was the capital of the kingdom of Mewar.

I had been cycling for two weeks, having stopped only one day to rest and the muscles in my legs were getting tired, when I saw from the road a Catholic institution, Missionaries of Charity, the order of Mother Teresa of Calcutta. I stopped there and the very nice sisters hosted me for a few days, treating me very well, so I had the much-needed rest. The place was home to dozens of disabled people treated by these followers of Madre Tereza.

Arriving in Jaipur I had a nice hotel room waiting for me, and what was even nicer: for free! The owner had stopped me on the road a week before. Learning that I'd pass through his city, he told me that my tent could have a day off.

After visiting Jaipur I headed to Agra, leaving the NH8 for the NH2, in Agra I visited the most famous monument in India: the Taj Mahal, the amazing building or "the most beautiful building in the world" delights every visitor, not only because of its fascinating architecture but also because of the great story behind it. Built by emperor Shah Jahan to honor the memory of his beloved wife, Mumtaz Mahal, the mausoleum today houses both their remains.

The Taj Mahal was the last great place I had planned to see on this journey, I plan to spend a few more months on the road, but the "work" is done. What comes from now on will be a bonus.

Three days after leaving Agra I got to New Delhi, and was immediately fascinated by its well- planned and green avenues - a heritage from British times – which were in sharp contrast with other parts of the city.

In Delhi the Catholic church hosted me for a few days and now I'm staying with CouchSurfing friends, a wonderful family. Until now I've only cycled in the city, and have not had time to visit places, I'm dealing with issues concerning my trip and preparations to head north to the mountains in the coming days, but I plan to be back in Delhi for Christmas.

Until soon..

Nova Délhi - Índia

Durante esta viagem eu já estive em vários países e tive contato com várias culturas, mas a sensação que eu tinha antes de vir para a Índia era de que chegar aqui seria como um reset, e posso dizer que realmente foi!

O desconhecido sempre nos traz medo ou nos deixa um pouco apreensivos. Eu não posso dizer que estava com medo de vir para a Índia, mas devo dizer que fiquei um pouco preocupado com o que eu realmente estaria enfrentando aqui, algo tão diferente de tudo o que eu tinha visto antes.

Felizmente posso dizer que fui surpreendido positivamente. A pobreza, injustiças sociais e sujeira eu já sabia que iria ver (e está por toda parte), o que ninguém me disse era que as pessoas na Índia me fariam sentir tão confortável e contente durante minhas pedaladas pelo país e tão impressionado com a rica cultura.

O voo de Cairo a Mumbai durou 5 horas. No aeroporto de Mumbai eu tinha um amigo do Facebook esperando por mim, que me hospedou por alguns dias. Normalmente conheço pessoas no meu caminho que depois me adicionam no Facebook, esta foi a primeira vez que a coisa tomou um caminho inverso, e que conheci um amigo virtual.

Esse amigo era um ciclista entusiasmado, que começou a seguir minha aventura desde que eu conheci na Itália aquele ciclista sul-coreano, que também estava viajando o mundo de bicicleta (que ele também conheceu na Índia). Entrei em contato com ele e ele me recebeu com prazer.

O que me chocou já no aeroporto foi o calor, eu estava esperando se não frio, ao menos um tempo mais fresco, mas não era hora ainda. E com a alta umidade de Mumbai eu me senti como se já estivesse no Brasil. Do lado de fora do aeroporto eu ainda não tinha terminado de remontar a bicicleta e já estava com minha camiseta completamente encharcada de suor.

Entre outros lugares, visitei em Mumbai o Taj Mahal Palace Hotel, cenário dos ataques terroristas de 2008 que tiraram a vida de 166 pessoas. Hoje em dia, fortemente protegido.

Três dias após chegar a Mumbai, iniciei minhas pedaladas rumo ao norte. Levaria quatro semanas e cerca de 1.600 quilômetros para chegar à capital, Nova Délhi.

Minha primeira dificuldade na Índia foi me adaptar ao trânsito caótico, e o que tornava a coisa ainda mais complicada era ter de pedalar no lado esquerdo da pista. A Índia segue o estilo britânico de dirigir. Os carros têm o volante no lado direito e o tráfego segue sempre pelo lado esquerdo.

Mas claro, assim que eu via, passando por uma cidade, um motorista local entrando na rodovia na contramão, minha primeira reação era sempre a de que ele estava certo e todo mundo errado, até que eu me acostumei com isso (e com os maus motoristas).

Algo com que eu não me acostumei, e me enlouquecia durante estas semanas, era o quanto eles usam a buzina no trânsito. Os motoristas buzinam para todos e tudo, é como uma arma de auto-defesa. Na estrada, com uma estrada de três pistas em cada sentido você até pode ter um pouco de paz, mas nas cidades, ou quando há um fluxo maior de caminhões, seus ouvidos não tem 15 segundos de silêncio.

A Rodovia Nacional 8 (NH8), que liga Mumbai a Délhi, foi minha sala de estar por estas últimas semanas, era o lugar onde todos os dias muitas pessoas, curiosas e surpresas com a minha bicicleta, dirigiam ao meu lado fazendo perguntas ou me paravam para tirar uma foto. Os indianos gostam muito de estrangeiros e ainda mais se você vem com uma louca "bicicleta-casa", eles terão todo o prazer do mundo em mostrar apreço e simpatia. E claro, não há nada melhor do que coisas desse tipo quando se viaja sozinho.

Eu me acostumei a ver os seus rostos surpresos, me cumprimentando na estrada ou quando pedalava por uma cidade. Parar a bicicleta na frente de uma loja ou supermercado era como um evento, com um grande número de pessoas rodeando minha bicicleta com olhos arregalados. Em outros países isso seria feito por duas ou três crianças, mas não na Índia, aqui os adultos eram os primeiros a vir olhar. Um dia eu entrei num lugar para comprar água (aqui o recomendável é beber apenas água mineral) e 5 minutos depois quando saí eu não podia ver minha bicicleta, estava completamente escondida entre as pessoas. Naquele dia, eu contei 33 pessoas ao redor da minha bicicleta, entre homens e meninos.

O fato de que eu era do Brasil não importava muito, aqui a palavra "Brasil" não tem o mesmo efeito que em outros países, como os indianos não gostam muito de futebol, eles quase nunca reconheciam minha bandeira brasileira, e não sabem muito sobre o Brasil. Cricket é a paixão nacional, e o país é um dos melhores, se não o melhor, no esporte.

Sofri um pouco com abastecimento, encontrar um mercado era minha eterna missão, tinha que me contentar com o que achava nas banquinhas das vilas por onde passava a rodovia. E mesmo sendo barato, comer em restaurantes estava quase sempre fora de cogitação, pela estrada encontra-se apenas restaurantes vegetarianos e com tudo sempre muito apimentado. Chegando a cidades grandes tirava a barriga da miséria. Até um McDonalds você passa a chamar de lar.

Deixei a NH8 só para visitar algumas cidades interessantes no caminho. Primeiro foi Ahmadabad, lá visitei a casa do Gandhi. O lugar onde o "Pai da Nação" viveu é hoje um museu em um complexo enorme, com muitas árvores e esquilos. Lá se pode aprender mais sobre este grande homem, que levou a Índia a sua independência do domínio britânico numa revolução pacifista.

Em Udaipur, visitei o Palácio da Cidade, um magnífico prédio do século 16, cercado por varandas, torres e cúpulas. Dos tempos em que Udaipur era a capital do reino Mewar.

Eu já estava pedalando por duas semanas tendo descansado apenas um dia, conseguia sentir os músculos das pernas já um pouco cansados, foi quando vi da estrada uma instituição católica, Missionárias da Caridade, a ordem de Madre Teresa de Calcutá. Parei lá e as freiras, muito bacanas, me hospedaram por alguns dias, me tratando sempre muito bem. Lá tive o descanso necessário. O lugar era lar para dezenas de pessoas portadores de necessidades especiais, tratados por essas seguidores de Madre Tereza.

Chegando a Jaipur eu tinha um belo quarto de hotel me esperando, e o que era ainda melhor: de graça! O proprietário tinha me parado na estrada uma semana antes, sabendo que eu passaria por sua cidade disse que lá minha barraca teria um dia de folga.

Depois de visitar Jaipur segui para Agra, trocando a NH8 pela NH2. Em Agra visitei o monumento mais famoso da Índia: o Taj Mahal. O fantástico prédio, ou "O prédio mais belo do mundo", encanta todos os visitantes não apenas pela sua fascinante arquitetura, mas também pela grande história por trás de sua construção. Construído pelo imperador Shah Jahan em honra à memória de sua amada esposa, Mumtaz Mahal, o mausoléu hoje abriga os restos mortais de ambos.

O Taj Mahal era o último grande monumento que eu tinha planejado ver nesta viagem, eu pretendo ficar mais alguns meses na estrada, mas o "trabalho" já está feito. O que vier a partir de agora é lucro.

Três dias depois de deixar Agra cheguei a Nova Delhi, e fiquei imediatamente fascinado ao pedalar por suas avenidas bem planejadas e cheias de muito verde (ao menos na área central da cidade) herança dos tempos britânicos.

Em Delhi a Igreja Católica me hospedou por alguns dias e agora estou ficando com amigos do CouchSurfing, uma família muito legal. Até agora eu só pedalei pela cidade, não tive ainda tempo para visitar nenhum local, estou lidando com questões da minha viagem e a preparação para já nos próximos dias seguir rumo ao norte, para as montanhas, mas eu pretendo estar de volta a Delhi para o Natal.

Então até breve ...